De sangre de tuna a E-120: la grana cochinilla


Publicado: 2017-12-08

Desde su migración hacia América desde Europa, por el estrecho de Bering, hasta la llegada de los españoles en s. XVI, el hombre domesticó diversas plantas y animales para satisfacer sus necesidades en Mesoamérica.

Con la Colonia se dio un choque cultural, como pocas veces, entre dos tipos de civilizaciones tan distantes en muchos sentidos. El caballo regresó a América, se extendió de forma inimaginable el uso del metal, nuevas formas de producción llegaron a la región.

Granna Cochinilla

Seguramente, para el viejo mundo fue impactante ver la diversidad biológica y cultural de ese mundo recién descubierto. Inmediatamente, hubo una importación de recursos naturales: mucho se habla de “los aportes de América al mundo”; por ejemplo, la nochebuena, el aguacate, el cempoalxóchitl (ver Las “Veinte flores”: del Día de muertos a la agricultura orgánica), la papa, la grana cochinilla

Dactylopius coccus es el nombre científico de la grana cochinilla, un insecto parásito del nopal al que los mexicas le llamaron Nocheztli, que quiere decir en náhuatl “sangre de tuna”, debido a que de los de insectos se obtiene un tinte natural rojo. La grana se convirtió en uno de los principales productos que se exportaron a Europa. De hecho, fue el segundo producto exportado después de la plata durante el virreinato. Sin embargo, los investigadores Carlos Sánchez y Miguel Suárez destacan en su investigación sobre la evolución de la producción y comercio mundial de la grana cochinilla, que con el descubrimiento de las anilinas, a mediados del s. XIX, disminuyó significativamente el comercio de la grana cochinilla1.

Pese a que Oaxaca fue el principal productor de cochinilla en el virreinato –antes de la introducción del nopal y los insectos a Islas Canarias¬–, estudios filogenéticos recientes indican que la especie D. Coccus fue introducida desde Sudamérica mediante una ruta marítima1. Quizás la importancia del insecto como colorante fue dada por las culturas mesoamericanas quienes teñían sus prendas y códices con el pigmento rojo.

Granna Cochinilla

Los euroasiáticos –aunque asiáticos en menor medida– utilizaron el pigmento en el arte y en sus textiles. Al respecto, el Instituto Nacional de Bellas Artes ha organizado una exposición referente a la grana cochinilla: Rojo mexicano (expuesta desde el 10 de noviembre de 2017 hasta el 4 de febrero de 2018). En ella se exponen obras de importantes artistas como Van Gogh, Tintoretto, Tiziano, Renoir, entre otros. La muestra está organizada en cuatro secciones que integradas abordan la importancia del pigmento obtenido de los insectos en el arte: Introducción: ¿Qué es la cochinilla?; el textil y las artes plásticas; la cochinilla: el color del poder; los usos de la cochinilla en la pintura del siglo XIX.

Como se ha referido arriba, la producción de colorantes sintéticos deprimió la producción de pigmentos naturales como el obtenido de la grana cochinilla que se usaron en obras artísticas; no obstante, para este pigmento se han seguido otras rutas para su uso, pues se siguen investigando nuevas formas de extracción de pigmentos naturales de la cochinilla, ya que el ácido carmínico o colorante E-120 es de gran importancia en la industria alimenticia, farmacéutica y cosmética2.

1.-Rodríguez, L. C., Méndez, M. A., & Niemeyer, H. M. (2001). Direction of dispersion of cochineal (Dactylopius coccus Costa) within the Americas. Antiquity, 75(287), 73-77.

2.-Borges, M. E., Tejera, R. L., Díaz, L., Esparza, P., & Ibáñez, E. (2012). Natural dyes extraction from cochineal (Dactylopius coccus). New extraction methods. Food chemistry, 132(4), 1855-1860.


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